神奇裸鼹鼠:不患癌症 精子奇差却完美繁衍

网易科学人
2018-02-09

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网易科学人2018-02-09

你或许认为裸鼹鼠似乎已经没有什么秘密了,但是研究人员已经发现这种啮齿动物事实上不会变老。与其它所有的哺乳动物不同,裸鼹鼠不太可能随着年月的变迁而死亡。比如说,人类年龄超过40岁之后每8年死亡风险就会加倍。但对于裸鼹鼠来说,即使它们比自己性成熟时的年龄大25倍,它们死亡的风险也不会增加。

Calico生命科学有限责任公司的一位高级研究人员:“这与它们的年龄无关,死亡是随机的。”裸鼹鼠以其皱巴巴的皮肤而闻名于世,它们原产自东非的沙漠地区。它们生活在地下的栖息地中,并且受到一位裸鼹鼠女王的领导,女王负责全部的繁殖工作,并且只在任何特定的时间里与部分雄性交配。

这种动物的生物学相当古怪。它们能够在没有氧气的情况下产生新陈代谢的果糖而不是更常见的葡萄糖,并借此存活长达18分钟时间,而且不会留下任何不良后果。它们几乎永远都不会患癌症。据一位研究人员称,它们的精子质量非常差,但是它们仍然能够完美的繁殖。

它们的寿命也想当长,圈养情况下能够存活超过30年,野外环境中能够达到17年。根据它们的体型不同,裸鼹鼠应当能够在宽松的环境中存活大约6年时间,就像实验鼠一样。现在,似乎缺乏正常的老化能够解释它们长寿的原因。

当然,裸鼹鼠并非不朽的,它们最终也会死亡。它们的死亡方式似乎与它们生活了多少年没有什么关系。当Buffenstein和她的同事们用曲线标注裸鼹鼠随着时间出现的死亡数量,他们发现了与放射性材料指数级衰减相似的模式。在指数式衰减中,科学家们谈论了半衰期的概念,也就是剩余一半的原始材料。对于那些不繁殖的圈养裸鼹鼠,Buffenstein和她的团队估计,它们的半衰期将达到19年。

在30多年时间里,研究人员对研究设施中的裸鼹鼠栖息地中3329只裸鼹鼠进行了研究。他们发现,任何一天里它们的平均死亡风险都是万分之一。Buffenstein称:“一只雄性裸鼹鼠在一岁时的死亡概率与它在25岁时的死亡概率相同。”这就好比是人类在30岁和90岁时的死亡几率相同。裸鼹鼠不会经历更年期,因此它们即使在高龄阶段也能够繁殖。

Buffenstein称,裸鼹鼠通常不会像人类一样随着年龄老化患上许多慢性病,比如说老年痴呆等等。在野外环境中,裸鼹鼠或许会因为捕食者攻击、饥饿、感染或者缺水而死亡。而在实验室中,它们死亡的原因通常难以发现,研究人员通过验尸发现死亡原因主要是口疮,这意味着它们在最后的日子中不进食、不饮水或者无法正常产生唾液,而且遭受了感染。

Buffenstein和她的团队对裸鼹鼠的老化免疫非常感兴趣,并且想要查明其中的原因。其它的研究已经找到一些可能的分子变化来解释这种现象。比如说,裸鼹鼠会产生一种名为透明质酸的独特蛋白质。根据2013年的研究这种蛋白质似乎具有抗癌特性。2009年的一项研究表明,裸鼹鼠的一生中都几乎维持了这种蛋白质的完整性。

Buffenstein称:“它们的身体似乎保护它们的基因免受伤害,并且快速清除掉细胞突变。我们绝对相信,当我们查明这些机制的真相时,它们有可能让我们人为干预或者消除人类的老化过程。”

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